第03版:环球

《联合早报》:疫情推进工业4.0

出版时间:2020-07-28

全文共1745字

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  《联合早报》7月12日报道,自18世纪以来,影响全球经济和文明发展的工业革命,经历了四次重大改变后,进入工业4.0时代。从第三代工业化过渡到第四代须耗费大量财力,成了工业4.0进程的绊脚石,然而2019年年末新冠肺炎疫情却大大改变了形势。

  想象一下,在一座大型工厂内,数十台机械手臂24小时不停操作,动作整齐划一。

  一个阶段的制作完成后,产品由输送带送交另一台机器进行下个阶段的制作,完成后再送交包装机器。一只机器手臂把包装好的产品堆叠在货盘上,放满后,另一台机器随即架起货盘,存放在高高的架子上。

  整个过程全自动化,工厂内几乎看不到人影,即使不开灯也没关系。被称为“熄灯制造业”的工业4.0工厂在欧洲并不罕见,而这种能大大减少人力的生产方式,相信不久后便会在新加坡出现。

  新冠肺炎疫情导致许多城市实施封锁措施,多数工厂停工以降低人们外出染病的风险,许多制造商损失惨重。虽然多数城市已解封,但制造商为了实施社交距离措施,只能让部分员工复工,于是其中一些企业增添智能自动化机器来取代人力,加快了实现工业4.0的步伐。

  国际市场研究公司Meticulous Research的最新报告指出,新冠肺炎疫情推动企业的自动化进程,全球工业物联网市场总值预计到2027年达到2634亿美元,从2019年至2027年的年复合增长率(CAGR)为16.7%。其中增长最快的区域是正在迅速崛起的亚太区。

  所谓工业物联网,是特别指收集生产过程数据的智能传感器、设备和软件。若机器出现故障,传感器会立刻通知控制中心人员。这些数据也可进行深入分析,改善生产过程和产品品质。工业物联网也是工业4.0的核心科技。

  商业咨询公司Forrester首席分析师葛兰珍(Achim Granzen)接受《联合早报》访问时说:“疫情暴发初期,企业主要着重于远程通信科技,如视讯会议软件以继续运作,但不能在公司内工作,其实对管理和运营重要设施如公用事业以及生产力方面的影响很大。”科技是人力短缺的国家如新加坡,提高生产力的最佳方法。

  南洋理工大学资讯科技与营运管理副教授约瑟夫(Damien Joseph)受访时说:“目前非常依赖外国劳工的领域,必须重新思考如何在缺少员工的情况下照常运作。我们也曾有类似经历……上一次的金融危机导致许多金融人员被裁。危机过后,智能投资顾问(robo advisor)开始负责核查客户资料的工作,金融人员则负责较复杂的客户问题。”

  工业4.0的终极目标是让整个生产过程完全自动化,从接收新订单、订购原料、生产到库存,全由机械代劳。员工只需留意过程中是否出现问题,例如机器故障、核查原料和品质管理。要达到这个目标,须结合多项科技,包括云端、物联网、自动化机械、网络安全等。

  以一个简单的生产线为例,安装在生产机器上的传感器,会通过无线网络把生产数据传送到云端伺服器进行分析和存档。所有设备都必须具有网络安全功能,以确保数据不会通过互联网泄露或被盗取。葛兰珍指出,亚太区的智能制造业和工业4.0在过去两年已成熟不少,至少四分之一的生产线具有智能功能。

  可是这距离实现终极目标还有很长的路要走,而每项科技都要注入资金更换或添购,资金不足的中小企业难以一次性进行,因此她建议可先关注云端、安全与隐私和创新科技。根据Forrester在疫情中期进行的调查,亚太区企业关注的就是这三大技术。

  Fitch Solutions资讯通信科技首席研究员刘心雄也认为,云端科技是企业迈向工业4.0的过程中首先采用的技术。他指出,新冠肺炎疫情凸显了通过互联网获取公司资料和数据的重要性。“我们调查的15个亚洲国家和地区的云端服务市场,预计会在2020年至2024年取得双位数增长,由来自公共和私人领域的需求推动。”

  其中以中国内地的增长最快,到2024年后,云端服务开 销可能达到1847亿美元,比2020年高出109%。新加坡在开销排名中排第五,2024年的云端服务开 销预计达到221亿美元,比2020年多75.9%。

  刘心雄认为,即使新冠肺炎疫情没有发生,数字服务方面的开 销也会很高。原因是很多企业已准备在未来加大这方面的开支,疫情只是加快了数字化转型进程,预算相信不会有太大变动。

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